Всё в японском саду подчинено задаче создания глубоких и разнообразных зрительных впечатлений.
Исторически сад возникает как визуальное обрамление, оправа священного объекта (камня, дерева, водопада, позднее - храма). Отсюда - единство архитектуры и ландшафта, сад является продолжением пространства дома.
Камни вообще такие же полноправные элементы сада, как и растения. Известный любителям японского искусства сад камней - крайнее выражение этой идеи.

Главный принцип, которым руководствуется дизайнер японского сада - это подражание природным ландшафтам: не столько придумывать свои формы, сколько воспроизводить увиденное в природе, делать его более выпуклым, ярким, отчетливым.
Необходима полная гармония с природой, климатом данной местности. Желательно использовать растения и камни данной местности.

Садовые архитектурные формы (беседки, скамьи, ограды) - изготавливаются из природных материалов: камень, обработанный лишь настолько, чтобы придать ему нужную форму, глина, бамбук, дерево не обрабатывается, иногда даже не снимается кора.
Если используется бетон, то обязательно с примесью природных материалов, причем сам бетон визуально служит фоном, подчеркивающим их красоту.
Материал, конструкция соответствуют функциональному назначению, то есть чаще всего способствуют формированию определенного зрительного впечатления.
Например, в саду Императорского дворца в городе Киото есть платформа для любования полной луной. Она построена из бамбука - легкость конструкции соответствует устремленности взгляда в небо, при этом стволы бамбука специально положены поперек, чтобы взгляд не скользил по ним вдаль, а круто заворачивал в небо.

Очень часто в японском саду устраивают стены, но не для того, чтобы физически огородить, не пустить. Нет, стена в первую очередь для зрительного впечатления, как и всё в японском саду.
Например, как привлечь внимание к особо интересному камню, если поодаль за ним находится группа других? В саду Императорского дворца за таким камнем построена стена, но глухая стена это слишком однообразно, и в стене оставлено большое окно, через которое открывается вся перспектива сада.
Большое значение для организации зрительного восприятия придается линии - ведь по линии скользит наш взгляд.
Чтобы подчеркнуть красоту силуэта сосны, пространство вокруг нее можно посыпать желтым песком.
Важное значение имеет линия берега пруда, острова. Нередко эту линию выделяют, а то и зрительно изменяют при помощи камней, гальки или ярких растений. Красивую линию может создавать дорожка из камней. Линия может как бы привести нас к интересному элементу или отвлечь наш взгляд от физической границы, как бы искривить пространство, увеличивая размер сада.
А иногда линию надо, наоборот, сделать малозаметной. В саду одного из монастырей Японии есть перильца, ограждающие дорожку, сделанные из зеленого бамбука. Но бамбук быстро желтеет, и перильца приходится постоянно обновлять, ведь яркие желтые линии мешали бы воспринимать все, что находится за ними.
Важным приемом, используемым в японском саду является ассиметрия, ведь мы не так часто видим симметричные формы в природе.
Окружающий пейзаж тоже активно вовлекается в создание сада, если, конечно, он того достоин.
Например, если из сада видны горы, то настоящий мастер сделает так, что горная цепь, а может быть и сразу несколько горных цепей (ближняя и ряд дальних) будут казаться естественной оградой сада. А если неплохой вид открывается из окна? Тогда сад можно устроить и на подоконнике!
Японский сад полон контрастов. Ведь мир - это сочетание, взаимодействие Инь и Янь (мужского - светлого, разумного, устремленного ввысь и женского - темного, инстинктивного, горизонтального). Поэтому часто используются сочетания темных и светлых пятен (галька, растения), пятен разных цветов, противостояние вертикальных и горизонтальных форм ("стоящий журавль" и "черепаха").
Итак, главная цель дизайнера - дать насладиться взгляду, насытив его разнообразными художественными впечатлениями? Нет - это только средство, а цель гораздо глубже.

Сад - это микрокосмос, отражающий макрокосмос - вселенную, он должен помочь посетителю почувствовать законы мировой гармонии. И в этом настоящий японский сад подобен любому другому произведению истинного искусства.